木蚁王国

精妙的地下城堡

这是一座隐秘的地下城。这里有着迷宫般的隧道和房屋,大约有30万居民生活其中。在这座城市的中心,一位年迈的女王正被它的女儿、卫队以及仆役们層层环绕。城里城外,还潜伏着各种盗贼和掠食者。别误会,我们现在说的可不是什么电视剧的情节,而是在讲述另一个更为特别的故事——一些令人非常着迷的昆虫的现实生活。

乍一看,覆盖着土墩的不过是些松散的松针和其他植物。和周围其他地方并无二致,但实际上在地下,却有着构造极其精妙的蚂蚁地下城堡。

让我们来看看红木蚁。红木蚁是一种十分常见的蚂蚁,在欧洲的红褐林蚁家族中还有6个关系较近的亲戚,其中4个原产自英国。在这些红木蚁栖息的地区散步,你很难忽略它们的存在。因为红木蚁总是聚集群居,数量庞大,巢穴也建得相当宏伟,有些巢穴甚至高达两米。苏格兰高地是探访这些木蚁王国的最佳地点。

来到这些红木蚁的领地,你就可以看到众多的、有的甚至高达2米的土墩。只要你仔细观察其中的一个土墩或你脚下的土地,你就会看到成千上万穿梭往来的蚂蚁。它们中的一些可能会将你的突然出现视为一种侵犯,会停下脚步,张开下颔,朝着你的方向喷出大量蚁酸,如此一来空气中就会充满它们独特的味道。

乍一看,覆盖着土墩的不过是些松散的松针和其他植物,和周围其他地方并无二致,但实际上在这些土墩的地下却有着构造极其精妙的蚂蚁地下城堡。土墩上松散覆盖的杂草在遮风挡雨的同时又能够充分利用阳光来温暖巢穴。巢穴的地下部分通常会比地上耸立的土墩还要大,可想而知其地上地下整体构造该有多么宏大!杂草遮掩着的巢穴里有着各种建造好的空间:不仅有女王的寝殿;也有为不同时期蚂蚁宝宝成长所建的育雏室;当然还有无数的食品贮藏室和垃圾中转站。可以说,这个“宫殿”简直就是节肢动物建筑史上的奇迹。

巢穴的地下部分通常会比地上耸立的土墩还要大,可想而知其地上地下整体构造该有多么宏大!

隐秘王国的社会结构

在不扰乱这些蚂蚁生活秩序的前提下,要想掌握整个巢穴的结构,追踪其每一条隧道及每一个房间,那几乎是不可能办到的事。为此,科学家们还在不断地努力,争取尽可能多地打探到这些地下王国的内部消息。巢穴的内部结构以及蚂蚁在其中的活动情况固然令人好奇,但首先这些蚂蚁的整体社会结构非同寻常,更值得一探。

一巢蚂蚁可以演绎出很多不同的故事,但它们的开场白基本都是固定的:一只注定要成为蚁后的幼虫正在一个成熟且健康的巢穴里酣睡。比起它的“同龄人”,这只幼虫能够获得更多且更优质的食物。这只幼虫一旦成年就成为女王,年轻的女王便会在巢中交配,或飞到附近交配,在地面或是空中都行,科学家们称之为“婚飞”。

交配后,女王必须建立起一个新的巢穴,腐烂的树桩经常成为它的首选目标。但是,许多种类的蚁后是无法独自完成建造新巢穴这件宏伟工程的。例如,红木蚁的蚁后会先寄生在亲戚种蚂蚁的巢穴内,依靠寄主工蚁为它打点好所有艰苦的前期工作。

红木蚁是一种超社会性昆虫,一般生活在多达50万只个体聚集的群落中,其中大多是工蚁。

与此同时,那些没有飞出巢外,而是选择在自己出生的地下巢穴中完成交配的蚁后,则会采取另一种策略来建成新王国。它们不会寄生到别的种群里,而是会招揽一批倒戈拥戴自己的原巢内的工蚁,在离出生巢不远的地点建立自己的新领地。这个过程被科学家们称为“萌芽”。这就解释了为什么在木蚁群落里,一些巢穴之间十分接近,并形成一个超级群体,而另一些巢穴彼此分散。

这些刚萌芽的新巢保留了与原巢的联系。当距离食物来源太远的时候,这些刚成立的王国成员甚至可以不去觅食,仅仅依靠来自整个超级群体中其他巢穴的食物便能维生。当然,这些非觅食巢穴中的一些成员可能最终会探索出自己的觅食路径,并完全融入到整个超级群体中,而剩下未能找到觅食路径的巢穴则会被逐渐废弃。

什么是“萌芽”?

“萌芽”是指在离出生巢不远的地点建立自己的新领地。萌芽使得整个蚁巢成为多重的蚂蚁帝国。

单窝巢丘

单窝巢丘指整个大的蚁群(即包含所有的蚁后、所有的巢和绝大多数工蚁)都在一个巢穴中安居乐业。整个大巢穴由许多觅食小径组成。这种类型的“殖民地”可以有一个或几个蚁后。

多面巢丘

多面巢丘这个多面体是指由一个蚁群凭借“萌芽”来建立新巢穴的方式所构建的巢丘。最初,新生的巢穴可能会缺乏觅食路径,仅依靠整个巢丘的资源维生,它们可能有自己的蚁后,也可能没有。

巢穴及育雏

科学家发现,木蚁通常会将蚁巢建造在一个古老的树桩上,而且这个树桩有可能已经被另一群蚂蚁占领过,有着现成的房间与隧道。随着树桩逐渐腐朽,其腐烂过程还会有助于保持周围巢土的温暖。

木蚁巢穴的外层主要由松针和其他植被组成,并以特定的方式排列,以期能充分利用太阳光获取温暖,并防止雨水流入。巢丘上,常会有几个入口。巢穴入口可以打开或关闭,以使巢内保持最佳的温度与湿度。

一个新巢的建立与稳固,取决于巢中的蚁后能够产出多少雌性后代。这些新生的“娘子军”将负责维护并拓展整个巢穴,包揽育雏、觅食及击退敌人的工作。蚁后的这种能产下忠诚雌性后代的能力,关键在于其独特的繁殖天性。木蚁的蚁后会将自己在唯一且短暂的交配期获得的精子储存起来,并借此控制后代的性別。

如果需要女儿,蚁后会释放少量精子,使得卵子受精发育为雌性后代。如果蚁后扣留精子,则未受精的卵子便会发育成雄性后代。这便是蚂蚁王国成功的秘诀。这意味着,一只雌I生工蚁与其姐妹间的亲缘关系极其相近,因此,这些雌性工蚁更倾向于照顾其姐妹和整个巢穴,而不会自己繁衍后代。

当整个巢穴真正建好后,这些姐妹团便会开始向整个栖息地释放出自己强大的影响力。当然,首要的任务一定是为自己和姐妹,以及为那些嗷嗷待哺的孵化中的家族后代寻找食物。如果你找到了一个木蚁巢穴,或是一条通向其巢穴的觅食小路,无论什么时候,你都会看到各种昆虫和蜘蛛被屠宰肢解后的残骸被运回巢中的景象。

木蚁女王的寝宫,一般位于巢穴最深处。蚁后居住其中,产下一连串的蚁卵。工蚁会参与维护。在巢穴深处,蚁后可以活15~20年。蚁后产下的卵会被工蚁带到巢丘顶部,因为这里的温度更高,可加速幼蚁的发育。成熟的蚁卵会从热房中取出,放至巢穴深处孵育。在那里会有一群护士(即蚁卵的姐姐们)来负责照顾,满足其孵化所需。

木蚁们极其热爱整洁,它们也必须如此。要知道,巢穴中的自然条件可是最适合有害真菌和细菌的生长了。因此,所有的废物、患病或死亡的蚁卵和工蚁及幼虫都会被妥善安置。

工蚁包揽育雏、觅食及击退敌人的工作。

通过对成千上万的工蚁进行标记和进行艰苦研究后科学家发现,木蚁群的社会可以由一位女王或多位女王领导,一个巢丘内可能只包含一个蚁群,亦或由不同蚁群组成的联邦也可以栖息在一个由“萌芽”而形成的多面体巢丘内。无论何时,你看到的木蚁巢穴内部都可能是以上不同社会结构的混合体。

①杂草

巢穴的外层主要由松针和其他植被组成,并以特定的方式排列,以期能充分利用太阳光获取温暖,并防止雨水流入。

②巢穴入口

巢丘上会有几个入口,它们可以打开或是关闭,以保持巢内最佳的温度与湿度。

③树桩

科学家发现,木蚁通常会将蚁巢建造在一个古老的树桩上,而且这个树桩有可能已经被另一群蚂蚁占领过,有着现成的房间与隧道。随着树桩逐渐腐朽,其腐烂过程还会有助于保持周围巢土的温暖。

④女王的寝宫

一般位于巢穴最深处。蚁后居住其中,产下一连串的蚁卵。工蚁会参与维护。在巢穴深处,蚁后可以活15~20年。

⑤热房

蚁后产下的卵会被工蚁带到巢丘顶部。这里的温度更高,可加速其发育。

⑥育雏室

成熟的蚁卵会被从热房中取出,放至巢穴深处孵育。在那里会有一群护士,即蚁卵的姐姐们来负责照顾,满足其孵化所需。

⑦垃圾房

木蚁们极其热爱整洁,它们也必须如此。巢穴中的自然条件可是最适合有害真菌和细菌的生长了。因此,所有的废物、患病或死亡的蚁卵和工蚁及幼虫都会被妥善安置在此地。

食物供需

对于节肢动物来说,生存游戏是公平的,任何一种节肢动物都有可能成为蚁族的盘中餐。无论毛毛虫、甲虫还是蜘蛛,一旦被木蚁盯上,就很快会被蚁群制伏并肢解掉。虽然木蚁是能力极强的掠食者和清道夫,但其实它们最重要的食物来源、占据其食物总量90%的却是一种甜蜜液体——蚜虫从后端渗出的蜜露,而这些蚜虫就藏在木蚁巢穴周围高高的树上。

一只木蚁正用它的触角微妙地轻抚着一只蚜虫,引出一滴淡淡的蜜露,这一过程被称为“挤奶”。是的,就如同牧民照料自家的牲畜一般,木蚁对蚜虫细心保护,还会帮助蚜虫驱赶许多将之视为美味佳肴的天敌。木蚁们甚至能将蚜虫赶至更好的觅食地,以增加蜜露的产量。饱食一顿后,这些牧民般的工蚁便会回到自己的巢穴,将带回的蜜露献给女王以及其他巢内的小伙伴。

在照料和保护蚜虫时,这些木蚁对于林中的树木生长和森林结构有着相当大的影响。它们将蜜露以及节肢动物的残骸从树冠及周围的森林带入自己的地下室。这在整个营养物质循环中也起着至关重要的作用。来自于外部的营养物质与巢中产生的垃圾废料,以及整个巢穴持续不停的挖掘整改,这一系列共同作用,使得木蚁栖息地周边的土壤愈加肥沃,也促进了植物的进一步生长。

木蚁养殖的黑蝇蚜虫。一只木蚁正在轻抚蚜虫,提取蜜露。在许多欧洲国家,红褐林蚁属下辖的木蚁都受法律保护。毕竟,昆虫发挥着重要的生态作用。

版权声明:三分钟阅读 发表于 2021年10月31日 下午10:23。
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